Perfiles de la Ciencia Boricua

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Nelson Colón Vargas: Primer Boricua en Recibir Beca de Innovación Presidencial de la Casa Blanca

Imagen de Reinaldo Franqui Machin
El Dr. Nelson Colón Vargas

Para muchos, estudiar matemáticas es sinónimo de dificultad y frustración. Sin embargo, para el Dr. Nelson Colón Vargas, los números le han abierto muchas puertas. Las más recientes fueron las del gobierno federal. En febrero de 2019, el Dr. Colón Vargas se convirtió en el primer boricua en recibir la Beca de Innovación Presidencial de la Casa Blanca.

Nacido y criado en Canóvanas, Puerto Rico, es seguro decir que a Nelson le apasionan los números. Posee un bachillerato, dos maestrías y un doctorado en matemáticas. Su interés en este campo comenzó en la escuela elemental, y atribuye su buena destreza a maestros excelentes que tuvo desde temprana edad. Para él, su pasión por las matemáticas es igualada solo por su curiosidad para entender el mundo.

Me entretengo fácilmente averiguando cómo funcionan las cosas. Cuando pequeño me encantaba abrir los enseres electrónicos de la casa para saber como funcionaban. Eso me metió en problemas con mi familia en varias ocasiones,” comenta entre risas el matemático, acordándose de sus años de niñez, cuando no siempre logró reconstruir lo que desarmaba.

Estas cualidades, en conjunto con sus esfuerzos académicos, lo llevaron a completar una tesis doctoral en Topología Cuántica, un campo nuevo con pocos expertos a nivel mundial. Para explicarnos lo que es Topología Cuántica, Nelson nos dio como ejemplo un bus de transporte público en una ciudad grande. Tomando en consideración las intersecciones de las carreteras que van norte-sur, este-oeste y diagonales, la Topología Cuántica nos ayuda a encontrar una colección de rutas mínimas que cubran todos los puntos a los que la gente quiere llegar. 

Buscando retos nuevos para continuar aprendiendo, luego de completar su doctorado en 2016, Nelson solicitó y fue aceptado a la distinguida Beca de Innovación Presidencial de la Casa Blanca en Washington, DC. En este programa, profesionales en la vanguardia de sus respectivos campos van a trabajar en agencias federales, en donde crean proyectos innovadores para el beneficio de los ciudadanos.

Los recipientes de esta prestigiosa beca incluyen emprendedores, militares, científicos, ingenieros, diseñadores de sistemas computacionales y más. Este programa dura un año, pero muchos deciden extender su participación para adquirir más experiencia y desarrollar proyectos de mayor impacto. A lo largo del programa, los becados de Innovación Presidencial, también llamados PIFs por sus siglas en inglés, son expuestos a un sinnúmero de oportunidades de crecimiento profesional con líderes de agencias de gobierno e industria privada. Luego de completar este programa, los PIFs continúan sus carreras en el sector público o privado.

En el caso de nuestro Dr. Colón Vargas, su rol como PIF será en la Oficina del Director de Tecnología en el Departamento de Asuntos de Veteranos. Utilizará su experiencia para mejorar la calidad de datos, la automatización y la prevención de fraudes dentro de la agencia. Su trabajo podría cambiar drásticamente la eficiencia dentro de la organización, lo que conduciría a mejores servicios para los veteranos.

La extensa preparación en matemáticas no fue lo único que ayudó al boricua a conseguir esta oportunidad. En los cortos años desde completar su doctorado, Nelson ha refinado sus destrezas trabajando para titanes en la industria de las ciencias de cómputos, como Microsoft. En la reconocida compañía de software, trabajó hallando fraudes electrónicos y protegiendo los derechos intelectuales de la empresa. Además, trabajó en una compañía “startup” desarrollando modelos para detectar emails de robo de identidad. Como si fuera poco, también completó un certificado en “The Data Incubator,” un programa altamente selectivo de 8 semanas para doctores que quieren adentrarse en el sector privado. En dicho programa, los científicos reciben mentoría de expertos en la industria y trabajan en varios mini-proyectos donde perfeccionan sus habilidades técnicas.   

Mientras hablamos, el canovanense le dio énfasis a la importancia de salir de la zona de confort. Nelson aconseja a la próxima generación de profesionales boricuas a seguir múltiples pasiones, ya que él se ha beneficiado de experiencias multidisciplinarias, y ahora las ve como un elemento importante para entender y solucionar problemas complejos.

“Tampoco dejes pasar oportunidades porque pienses que no estés preparado… eso solo requiere meter un poco más de esfuerzo,” nos cuenta Nelson mientras cerrábamos la entrevista. Explicó que uno nunca se sentirá del todo preparado para hacer algo nuevo en el ámbito profesional. Reiteró que lo más importante es estar dispuesto a trabajar duro y tener buenos mentores que te guíen a lo largo del proceso.

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